Cómo el yoga está ayudando a los niños con cáncer

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Un programa de yoga voluntario en el Rady Children Hospital de San Diego está mejorando las vidas de sus niños de oncología.
How Yoga Is Helping Kids with Cancer

Aimee DeLuna practica yoga en su cama de hospital.

El sofá cama azul aciano. El armario de fórmica. El carrito de té que pasa a su lado. Jaymee Jiao nunca olvidará los ocho meses que pasó viviendo en esta habitación del hospital con su hijo Salvador-Makani Jiao mientras se sometía a un tratamiento permanente para la leucemia mieloide aguda. Pero hoy, el bullicioso niño de dos años y medio está en remisión, y ha llegado a su antiguo dormitorio en el Rady Children Hospital de San Diego en un folleto de radio de plástico rojo. «Tuve que abrocharle el cinturón porque se estaba volviendo loco abajo», dice Jiao cuando nos encontramos, exhalando. Es verdad: Ahora mismo, la energía de Salvador podría alimentar una turbina. Las enfermeras familiares que pasan por allí se llenan de su vivacidad y de su grueso y ondulado mechón de pelo negro. Nunca adivinarías que el año pasado estaba recibiendo quimioterapia a tiempo completo.

Cinco meses después de ser dada de alta, Jiao se está adaptando a la vida en casa con su marido y sus cuatro hijos, de los cuales el Salvador es el más joven. Está visiblemente cansada, pero alegre. Sobre su hombro izquierdo hay un bulto grande y apretado, y ella lo señala, tirando de él como si pudiera aflojarse y resbalar. «Llevo mi estrés físicamente», dice encogiéndose de hombros.

También en la antigua habitación del hospital de Savior está la profesora de yoga voluntaria Liz Fautsch, una morena sonriente que trabajaba semanalmente con Jiao para aliviar la tensión y el estrés mientras estaba escondida en Rady. «¡Tu hombro se ve mejor!» Fautsch anima. Jiao asiente con la cabeza. «El yoga me ayudó a aliviar mi dolor de hombro y espalda», me dice. «Y,» dice ella, bajando un poco la voz, «me quitaba las cosas de la cabeza cuando teníamos un mal día.» Pero entre la deserción escolar y el traslado de sus hijos a la práctica de deportes y la persecución de Salvador por toda la casa, Jiao no ha mantenido una rutina regular de yoga desde que vivía en esta habitación.

yoga and cancer for kids

JAYMEE undefined JIAO con su hijo, Savior-Makani Jiao en su antigua habitación de hospital en Rady Children en San Diego.

El programa de yoga para pacientes con cáncer y sus familias aquí en Rady está impulsado por voluntarios de la Fundación Sean O$0027Shea, una organización sin fines de lucro cuyo objetivo es capacitar a los jóvenes a través del yoga, la atención y las enseñanzas optimistas. Fue fundada por Gloria O$0027Shea para honrar a su difunto hijo Sean, un profesor de yoga de niños que murió en un accidente automovilístico en 2006. Tenía 32 años. Aunque la fundación ha estado ejecutando programas para niños y adolescentes de San Diego desde 2008, se asoció con Rady en 2011 para aprovechar los beneficios del yoga respaldados por la investigación para los niños que se someten a tratamiento contra el cáncer y sus familias. Profesores voluntarios de yoga como Fautsch, muchos de los cuales son profesionales de la salud y se especializan en yoga para la recuperación del cáncer, visitan la unidad de oncología del hospital tres días a la semana, yendo de cama en cama para ofrecer sesiones individualizadas a quienquiera que esté en la habitación, ya sean pacientes, padres o visitantes amistosos. Las sesiones típicamente duran unos 30 minutos y van desde el pranayama y la meditación en la cama hasta la asana en coloridas esteras transportadas en carros por voluntarios.

«Cuando venían los instructores de yoga, mis ojos parpadeaban pequeños corazones», dice Jessica Davidson, cuya hija de 10 años, Julia Davidson, pasó dos años en Rady luchando contra el estadio cuatro del neuroblastoma. Hoy en día, después de someterse a la extirpación quirúrgica de tumores y a seis rondas de quimioterapia de primera línea seguidas de inmunoterapia -mucho más yoga y fiestas de baile al lado de la cama ($002780s y$002790s fueron los atascos)- Julia es precoz y prospera en la remisión. Todavía baila y practica yoga regularmente, y me dice: «Es realmente relajante y bueno para el cuerpo humano, así que lo recomiendo».

La quimioterapia y otros tratamientos para el cáncer como la radiación son notoriamente volátiles y pueden retardar el crecimiento en los niños. Los efectos secundarios más comunes aparte de la pérdida de cabello incluyen náuseas y vómitos, dificultad para respirar, daño a los nervios (neuropatía) y un sistema inmunológico debilitado. Mientras que un creciente cuerpo de investigación de las últimas dos décadas apoya la capacidad del yoga para reducir los síntomas y el estrés y mejorar el estado de ánimo y la calidad de vida general de los pacientes con cáncer, la terapeuta física y de yoga Kelli Bethel, directora de terapia de yoga del Centro de Medicina Integral de la Facultad de Medicina de la Universidad de Maryland, dice que las prácticas personalizadas adaptadas a cada paciente, como las de Rady, funcionan mejor en escenarios de la vida real. Sin embargo, en un entorno de investigación de la salud, probar el potencial absoluto del yoga a través de ensayos clínicos estandarizados es casi imposible: «El viaje del cáncer de cada persona es diferente y sus necesidades y síntomas varían», dice. «Una cosa es entender qué métodos de yoga se aplican a los pacientes de cáncer, pero hacer que todos sigan un guión -esta pose, este ejercicio- que nunca demostrará con precisión todos los beneficios».

La investigación pediátrica también es difícil de conseguir, pero según un estudio de viabilidad clínica de 2019 que examinó el impacto del yoga en los pacientes pediátricos externos que reciben quimioterapia, los resultados de dos estudios piloto recientes muestran que los programas de yoga individualizados mejoran la calidad de vida de los adolescentes que reciben tratamiento contra el cáncer. Finalmente, los autores pidieron más investigación. Hasta la fecha, mucha de la evidencia de los beneficios del tratamiento del yoga proviene de los ensayos clínicos del cáncer de mama, dice Bethel.

Para ello, Julia Fukuhara trabajaba como enfermera e instructora voluntaria de yoga en Rady en 2013, cuando se dio cuenta de su potencial único como recolectora de datos. «Tenemos algunas investigaciones que muestran cuán imperativa es la medicina integradora para los adultos y para los niños, pero en realidad verlo en primera línea fue alucinante», dice. Los niños podrían dormir mejor después. Estaban menos ansiosos. A menudo requerían menos medicación para el dolor o contra las náuseas.

Cuando hacían sus rondas de yoga, Fukuhara y los demás maestros de la sala llevaban cuadernos detallados con anotaciones fechadas que describían las condiciones del paciente, los ejercicios de yoga aplicados y los resultados. «Ya teníamos toda esta documentación en su lugar, así que pensamos, veamos si podemos capturar numéricamente estos datos con algún tipo de medida de dolor, ansiedad y calidad de vida», dice. Lo que siguió fue un estudio de seis meses de 32 niños y sus familias que fueron encuestados antes y después de las sesiones de yoga. Esperamos que los resultados se publiquen en los próximos meses, y Fukuhara está entusiasmada al informar que ha visto un cambio positivo significativo.

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Julia Davidson, de diez años de edad , sigue practicando yoga mientras está en remisión de un neuroblastoma.

Se sabe que los medicamentos comunes para la quimioterapia deprimen el sistema nervioso, dice Fukuhara. Para los niños con los que trabajó en Rady, esto a menudo se manifestaba como dificultad para respirar, equilibrarse y concentrarse, y eventualmente neuropatía irreversible y entumecimiento en los dedos de las manos y de los pies. Durante su estudio, del que fue coautora junto con la enfermera de oncología pediátrica Jeanie Spies, Fukuhara descubrió que las poses de poder estimulante como Virabhadrasanas (Poses del Guerrero) y Vrksasana (Tree Pose) activaban los nervios de sus pacientes, haciéndolos resistentes a los efectos secundarios negativos de sus medicamentos. «Es como si estuviéramos mejorando el sistema nervioso», dice.

Spies es el fundador del programa de medicina integral de Rady y coordinador de la iniciativa de yoga. Su cálido pelo rojo se siente como una extensión de su personalidad: Ella se asusta por cosas como las biopsias de médula ósea y ser testigo de los primeros pasos de un paciente (ella hacía un recuento de los de Salvador cuando éste rebotaba por la habitación). Spies dice que lo que más la sorprendió fue el profundo efecto que las sesiones de yoga tuvieron en los padres, como Jiao, que se enfrentan a noches de insomnio marcadas por la preocupación constante y las interrupciones del personal del hospital. «Ponemos sus vidas patas arriba con el diagnóstico de cáncer», dice Spies. «La belleza del yoga aquí es que les da una sensación de relajación y control, aunque sólo sea por 10 minutos.»

Ping Cao tiene un marco pequeño y frágil, pero no se deje engañar. Las líneas de su rostro suave y desgastado, como el cabello negro brillante que usa en un corte de hadas apretado, son evidencia de su perseverancia. La inmigrante china es una profesora voluntaria de yoga de la Fundación O$0027Shea que recientemente terminó el tratamiento para el cáncer de mama. El yoga y, en particular, Sama Vritti Pranayama-una técnica en la que se respira y se mantienen los recuentos de cuatro-ayudó a Cao a mitigar la fatiga y las náuseas mientras se sometía a quimioterapia y radiación. La fuerza que ha obtenido de la práctica y del apoyo de otros sobrevivientes de cáncer es lo que dice que la llevó a comenzar a trabajar como voluntaria en Rady.

AIMEE DE LUNA practices yoga with breast cancer survivor Ping Cao during treatment.

AIMEE D E LUNA practica yoga con la sobreviviente de cáncer de mama Ping Cao durante el tratamiento.

La investigación muestra que los ejercicios yóguicos tan simples como el pranayama (respiración controlada) pueden estimular el sistema inmunológico, y Cao comienza la mayoría de sus sesiones en la unidad de oncología pediátrica de esta manera. Hoy se sienta en una pequeña silla de cerceta al lado de la cama de hospital de Aimee De Luna, de 17 años de edad. Cuatro semanas antes, De Luna, una estudiante del último año de secundaria, estaba de compras en el centro comercial con su mamá cuando se desmayó en la fila de la caja. Su pediatra sospechaba que tenía anemia, pero los análisis de sangre revelaron que era leucemia. Como paciente ambulatorio, ella y sus padres hacen el viaje de una hora y media desde su casa la mayoría de los días para que Aimee pueda recibir quimioterapia. Hoy sonríe, con los ojos cerrados, sentada quieta en su bata de hospital, con un gorro gris sobre su cabeza, mientras Cao la guía a través de una meditación junto a la cama y un ejercicio de estiramiento. Han estado practicando juntos durante tres semanas.

«La primera vez que me preguntó si quería hacerlo, fue un no duro», se ríe De Luna. «Pero para la tercera vez, me sentía mucho mejor y estaba listo para el desafío.» A ella le gusta la «vibración relajante» de Cao y llama a sus sesiones «un escape divertido de la quimioterapia y las agujas y todas esas cosas malas». Está deseando que llegue el momento: es relajante, los estiramientos se sienten bien, y le gusta pasar tiempo con Cao, que no hace mucho tiempo estaba en la piel de De Luna.

«Estoy en una posición única», dice Cao. «Cuando entro en una habitación, puedo verlo en los niños: Tienen dolor, o están experimentando algo incómodo con su tratamiento,

o están asustados. Y puedo sentirlo en los padres también. Pero puedo decir: «Aquí estoy». Yo tuve la misma experiencia. Sentí todas estas dificultades físicas, emocionales, también, e hice yoga. Ayudó. Y hoy, sigo sobreviviendo, y tú también lo harás».

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